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Désespoir du singe: un arbre toujours curieux, quelquefois incongru dans nos jardins !

L’Araucaria araucana, ou désespoir des singes, est un conifère décoratif et sculptural originaire des Andes chiliennes allant jusqu’à la Terre de feu. Son allure étrange le réserve aux jardins empreint d’exotisme, situés idéalement dans le quart sud-ouest de la France, région qui lui offre les conditions de douceur et d’humidité proches de son habitat naturel. Comment cultiver cet arbre si singulier et l’entretenir ?  

Une silhouette décorative et sculpturale !

De croissance lente, l’Araucaria du Chili prend une silhouette pyramidale élancée pouvant atteindre 10 à 12 mètres de hauteur sous nos climats et 5 à 7 mètres de largeur. Avec l’âge, l’arbre a tendance à s’arrondir.C’est  assurément l’un des conifères les plus prisés, l’un des plus beaux aussi avec le cyprès chauve.

Ses branches, disposées par 5 en étages (verticilles) lui dessinent une silhouette sculpturale et asymétrique. Naturellement courbées, elles se relèvent sur le bout. Elles portent de curieuses feuilles persistantes vert foncé, triangulaires, se relevant elles aussi en pointes à l’extrémité, comme un dard, et s’imbriquant les unes sur les autres à la manière des tuiles d’un toit. C’est ce feuillage étrange et atypique qui est à l’origine du nom « Monkey puzzle tree » attribué à l’arbre par un Anglais qui ne manquait pas d’humour et croyait, sans doute à juste titre, qu’un singe ne pourrait pas grimper l’Araucaria du Chili sans être découpé en menus morceaux par ses feuilles aux pointes acérées. Le terme anglais fut traduit dans notre chère langue de Molière en « désespoir des singes ».

Les fruits, à l’image de tous les conifères, sont des cônes arrondis de 10 à 20 cm de diamètre. D’abord verts, ils deviennent marron à maturité, au bout de 2 à 3 ans. Les graines qu’ils renferment sont comestibles.

araucaria entretien
Désespoir des singes, Araucaria araucana, jardin public d’Oloron Sainte Marie (64). Le climat doux et arrosé du sud ouest lui convient parfaitement

Où cultiver le désespoir des Singes ?

Le désespoir des Singes aime les sols profonds, quoique non calcaires, et tolère les terres argileuses, pourtant peu drainées. Il se plait particulièrement en climat humide et arrosé, caractérisés par des hivers doux. En France, il prospère donc le long du littoral Atlantique et dans le quart Sud-Ouest, des régions qui lui offrent douceur et humidité proches de son habitat naturel sud américain. Sur le littoral méditerranéen et dans le midi, le climat s’avère en revanche trop sec l’été.

Plantation et entretien

Plantez l’Araucaria au tout début du printemps. Son entretien est par la suite limité. Contentez-vous de le protéger du froid les premières années. Une fois installé, il est alors parfaitement rustique (-15°C)

desespoir du singe entretien
Les branches courbées du désespoir des singes dessinent une silhouette étrange et exotique, Oloron Sainte Marie (64)

Le désespoir des singes ne nécessite aucune taille. Bien au contraire, laissez-le évoluer et prendre naturellement sa silhouette sculpturale. Au bout d’une vingtaine d’années de vie, les branches les plus basses ont tendance à dépérir. Coupez-les proprement pour dégager le tronc.

Un arbre primitif

Le désespoir des singes fait partie de ces arbres dits primitifs, tout droit sortis de la nuit des temps. A l’image d’un Ginkgo biloba ou encore des cycas, c’est en effet une espèce dioïque, regroupant des arbres mâles et d’autres femelles. Les cônes (fruits) sont d’ailleurs portés par les Araucarias femelles.

Un air de famille…

Le désespoir du singe n’est pas le seul représentant de la famille des Araucarias.

araucaria heterphylla pin de norfolk
Pin de Norfolk, Araucaria heterophylla

Araucaria heterophylla, le pin de Norfolk

Originaire des îles Norfolk au Sud Ouest de l’océan Pacifique, le pin de Norfolk est un conifère peu rustique et de croissance lente. Sa double dénomination botanique Araucaria excelsa lui a été donnée en raison de la hauteur parfois considérable qu’il atteint à l’âge adulte. A la différence du désespoir du singe, ses branches sont horizontales et ses feuilles ne piquent pas. Leur couleur vert clair  a tendance à s’assombrir avec l’âge. En France, ce pin, peu rustique, doit être cultivé en pot pour pouvoir l’hiverner dans une pièce fraîche (15°C) et humide ou dans une véranda non chauffée. Les feuilles ont tendance à dépérir ou se trouvent envahies d’araignées rouges si l’atmosphère est trop chaude et sèche.

araucaria angustifolia arbre aux dahus
Araucaria angustifolia, arbre aux Dahus

Araucaria angustifolia, l’arbre aux dahus

Plutôt rustique (-15°C) et de croissance rapide, l’arbre aux dahus développe un port en parasol. Ses feuilles sont des aiguilles qui s’élargissent à la base avec l’âge.

Archibald Menzies

1795 Archibald Menzies (1754 – 1842) prend place à la table du gouverneur du Chili, alors colonie espagnole. Parmi les nombreux desserts servis, figurent des graines cuites du désespoir du singe. Quelques mois plus tard, Archibald Menzies ramène de son expédition 6 jeunes spécimens d’Araucaria araucana. Il en fait don à Joseph Banks, lequel plante un exemplaire dans sa résidence londonienne de Spring grove et offre le reste au kew gardens de Londres. Un seul arbre survivra. Cultivé en serre et installé en pleine terre quelques années plus tard, en 1808, il vivra jusqu’en 1893. Il faudra en revanche attendre 1837 pour voir le 1er Araucaria gagner le jardin des plantes de Paris.

Emblème de la terre des Mapuches

Le nom botanique (Araucaria araucana) du désespoir du singe est un hommage à la région de l’Araucanie, au Chili. Cette province andine parsemée de volcans était originellement peuplée d’Indiens Mapuches (les Araucans étant leur nom donné par les Espagnols)  qui ont depuis toujours lutté, souvent malheureusement sans obtenir gain de cause, pour conserver la souveraineté de leurs terres fertiles. Les tribus Mapuches consommaient les graines cuites de l’Araucaria.

Mis à jour le Oct 4, 2019 @ 19 h 18 min

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Bruno Nunez

Jardinier près de Pau, je jardipartage à travers ces pages ma passion pour les plantes et le jardin à travers des conseils de jardinage, des astuces, des expériences, des portraits...bref, un peu de tout...Et bien sûr, du bio, rien que du bio, avec une bonne dose de bon sens !

4 commentaires

  1. Bonjour je vous écris car je suis partie deux semaines mais a mon retour les branches se sont avachies vers le bas…. Sûrement du au manque d eau.
    Je l ai bien arrose et bassine mais les branches ne se relèvent pas… Que dois je faire pour le sauver ?
    🙂

    1. Bonjour Julie,

      Il faut sans doute supposer que votre Araucaria est cultivé en pot ? Dans ce cas, maintenez le substrat humide (surtout pas détrempé !), paillez en surface pour conserver plus longtemps l’humidité et déplacez-le à mi-ombre. Il faudra envisager (si c’est possible selon votre climat) une plantation en pleine terre à l’automne prochain.

  2. j’ai eu un plant d’araucaria « le désespoir du singe » en octobre dernier par mon voisin. Je l’ai planté et il a une couleur marron cet été. Est-ce normal ? est-il en train de mourir ? Dois-je l’arroser ? chose que je n’ai pas faite sinon lui faire un paillage au pied…
    merci de m’informer de ce que je dois faire ?

    1. Bonjour,

      L’Araucaria est un conifère ! Comme tous les membres de cette famille il est sensible au brunissement, une maladie fongique généralement causée par…un excès d’humidité. Premièrement, retirez le paillage qui conserve un sol humide. Deuxièmement, suivant la nature de votre sol ou l’emplacement choisi (coin plus humide que le reste du jardin), il faudra envisager de le déplacer. Côté traitement, il n’y a pas de solution miracle.

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